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Les genres de textes

La lettre

Les lettres réelles et les lettres fictives

Il faut distinguer les lettres qu’échangent des correspondants réels (Mme de Sévigné et sa fille) des lettres que l’on peut lire dans un roman et que s’adressent des personnages de fiction (Lettres persanes de Montesquieu). La correspondance fictive entre dans l’étude générale du roman. Les lettres réelles ont d’abord une fonction informative mais elles peuvent présenter, elles aussi, un intérêt littéraire.

Les lettres d’écrivains, bien qu’elles ne soient pas destinées en principe à être lues par d’autres que par le destinataire, ont souvent été diffusées et sont en général publiées. Elles témoignent de qualités d’écriture et révèlent un aspect méconnu de leur auteur.

→ À lire : La correspondance.

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Les éléments matériels

La lettre est-elle datée ? Est-elle signée ? Qui en est le destinataire ? Est-il nommé ? Quelle importance est accordée aux formules initiales ? Aux formules finales ? La lettre contient-elle des références biographiques ou historiques ? Répondre à ces questions permet de délimiter le contexte où se situe l’échange.

Les objectifs visés

La communication qui s’établit dans une lettre se réduit rarement à l’utilitaire. C’est pourquoi la lettre fait appel à plusieurs niveaux de lecture. Au-delà de l’information qu’il transmet, et qui n’est parfois qu’un prétexte, l’épistolier livre une part de lui-même. L’étude d’une lettre conduit donc à considérer l’explicite comme l’implicite.

L’écriture épistolaire

Les marques de l’énonciation sont nombreuses dans cette situation de communication particulière où deux interlocuteurs, en l’absence l’un de l’autre, s’adressent cependant l’un à l’autre. De plus, bien qu’elle soit soumise aux règles de clarté de la communication écrite, l’écriture épistolaire peut se rapprocher de l’oral par la liberté de ton, une apparente improvisation, et même le jeu du faux dialogue avec le destinataire. On s’intéressera à ces traits distinctifs pour mesurer l’implication de l’auteur dans son message et pour mieux comprendre les liens qui unissent les correspondants.

À lire aussi
→ Fiche technique : La lettre.

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