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L’image

Vous êtes dupe d’une image : quand on dit que la pensée évoque, écarte, que la conscience sélectionne, on parle au figuré.

  (Jean-Paul Sartre, Imagination, 1936, p. 125)

Définition

L’image (du latin imago), se dit, en physique, de la représentation d’un corps, produite par la réunion des faisceaux lumineux émanés de ce corps, et réfléchis par réfractés par lui. Cette apparence visible de l’objet peut être imitée par le dessin, la peinture, la sculpture…

Autrefois, le mot image désignait le masque mortuaire qui est une sorte de masque moulé, fait à partir de cire d’abeille, et mis sur le visage d’une personne morte afin d’en conserver les traits, comme d’un portrait, et d’en produire éventuellement un moulage.

Une des plus anciennes définitions de l’image est celle donnée par Platon :

J’appelle image d’abord les ombres ensuite les reflets qu’on voit dans les eaux, ou à la surface des corps opaques, polis et brillants et toutes les représentations de ce genre.

(Platon, La République, Livre VI).

En mythologie et en théologie

En mythologie et en théologie, le mot image se prend pour figures sculptées ou peintes, objets d’un culte : l’Égypte, la Grèce, Rome, presque toute la Syrie, nombre de peuplades germaines et slaves, le Mexique, ont eu des images. La Mongolie, la Chine, l’Inde, en ont encore. C’est même à cette foule d’images (eidôla en grec) qu’est dû le nom d’idolâtrie. Les Juifs, au contraire, et, à leur exemple, les Mahométans, n’ont jamais toléré les images. — L’Église catholique admet les images, mais à la condition de les honorer, non de les adorer (c’est ce qu’on appelle culte de dulie, opposé au culte de latrie) ; l’Église grecque pousse cette vénération au plus haut degré, surtout en Russie. Dès le VIIIe siècle, le culte des images est très violemment attaqué dans l’Église par les Iconoclastes (ou briseurs d’images), que le concile de Nicée condamne en 787. Les sectes protestantes rejettent absolument cet usage. L’esprit de l’Église, qui commande aux Chrétiens le culte des images, a été fort clairement exposé dans les décisions du concile de Trente :

On doit révérer les images, non à la manière dont en usent les idolâtres envers les dieux qu’ils se sont fabriqués, mais en rapportant aux sujets que ces images représentent l’honneur et la vénération qui leur sont dus.

En littérature

En littérature, on nomme images des expressions à l’aide desquelles, en vertu d’analogies intimes, faciles à saisir, on revêt de formes ou de couleurs un sentiment, une idée, un fait plus ou moins abstrait, ou métaphysique.

Ce vers de Pierre Corneille :

Et monté sur le faite, il aspire à descendre,

et ce vers de Jean-Baptiste Rousseau :

Le masque tombe, l’homme reste

offrent des images aussi vraies que frappantes.

Par une restriction jugée parfois abusive, une image est une métaphore (ou, plus rarement, une comparaison).

💡 En linguistique et dans la théorie de Ferdinand de Saussure, on parle d’image acoustique, graphique. C’est la face matérielle, sensible d’un signe linguistique (signifiant) lié au signifié.
💡 Nous parlons aussi du livre d’images. Il s’agit d’un livre composé essentiellement de dessins ou de gravures.

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→ À lire : Les figures de style.

La fabrication des images

La fabrication des images, surtout des images religieuses, est devenue l’objet d’entreprises importantes et d’un commerce très productif. Elle est connue dans l’Industrie sous le nom d’imagerie. C’est principalement à Paris, à Épinal, au Mans, à Metz que s’exerce ce genre d’industrie. Les maisons Basset, Janet, etc., ont une vieille réputation dans celte spécialité. Les Romains donnaient le nom d’images (imagines) aux bustes qui représentaient leurs ancêtres : ils les conservaient avec un soin religieux. Ces bustes étaient le plus souvent en cire, parfois en marbre ou autres matières : leur place était dans l’atrium ou dans des armoires qu’on ouvrait aux jours solennels. On les portait dans les pompes funèbres.
Image est encore aujourd’hui le nom technique de l’effigie en relief qui se voit sur les monnaies et les médailles : longtemps les princes seuls eurent le droit d’image. Aujourd’hui, en France, ce droit est tombé dans le droit commun. Toutefois, la monnaie a toujours seule le droit de frappe.

💡 Image d’Épinal : c’est une image populaire, fabriquée à Épinal (représentant généralement une scène d’une chanson, d’une légende, un événement historique, un homme célèbre).

L’image de synthèse

L’image de synthèse, appelée aussi « la nouvelle image », est une image produite par un ordinateur. Elle est, comme toute image numérique, constituée de pixels (contraction de l’anglais picture elements), unités d’information lumineuse composant la surface de l’image. La définition d’une image dépend du nombre de pixels et du nombre de couleurs que l’écran peut afficher. La plupart des écrans d’ordinateurs de bureau peuvent afficher environ 800 × 600 pixels en 256 couleurs (couleurs codées sur 8 bits) ; une image dite « de qualité photo » doit pouvoir présenter plus de 65 000 couleurs (couleurs codées sur 16 bits) ou, mieux encore, des millions de couleurs différentes (couleurs codées sur 24 bits).

Il existe deux grandes classes de logiciels permettant de créer des images de synthèse directement sur ordinateur : les « programmes de dessin », qui donnent lieu à des images 2D (à deux dimensions) ; et les logiciels 3D. Les images 3D impliquent une modélisation en trois dimensions de tous les éléments qui la composent.

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Par rapport aux techniques de production d’images sur support matériel – quel qu’il soit -, les images de synthèse présentent l’avantage indéniable de pouvoir être retravaillées à volonté, sans que cela apparaisse sur l’œuvre finalisée.

L’image dans d’autres domaines 
  • Optique. Ensemble des points où viennent converger (ou semblent venir converger), après passage dans un système optique, les rayons lumineux provenant des points d’un objet donné (d’après Uv.-Chapman 1956 et Sc. 1962).
  • Physiologie. Image rétinienne. Image qui se forme sur la rétine de l’œil.
  • Radiologie. Image radiologique, radioscopique. Photographie ou image, formée sur un écran fluorescent, de la structure interne d’un corps traversé par les rayons X.
  • PhotographieImage négative. Image inversée, enregistrée, après exposition, par la couche sensible du support.
    Image positive. Image obtenue après copie du négatif et restituant l’aspect de l’objet tel qu’il a été enregistré.
    Image latente. Image invisible (rendue visible par le développement du négatif) enregistrée sur une émulsion photographique à la suite d’une transformation chimique provoquée par l’exposition à un rayonnement lumineux.
  • CinématographieImage par image. Technique mécanique qui consiste à impressionner le film, image par image, à des fins d’animation d’objets, dessins, etc. (Cham. 1969)
  • Télévision. Image télévisée. Ensemble des lignes horizontales décrites par l’analyse d’une image optique aboutissant à sa transformation en signal électronique.
    Image magnétique. Image enregistrée sur support magnétique à l’aide de signaux électroniques.
    Image-vidéo. Image produite et transmise à l’aide de signaux électroniques.
  • Antiquité romaine. Droit d’images. Droit accordé d’abord aux nobles, puis aux plébéiens, d’exposer dans leur atrium les bustes (en pierre ou en cire peinte) de leurs ancêtres ayant exercé une magistrature curule.
  • Religion. Représentation d’êtres ou de choses qui sont l’objet d’un culte ou d’une vénération.
  • Mathématiques. Image d’un ensemble. Partie d’un ensemble B déduite d’un ensemble A par une correspondance associant à chaque élément de A un élément de B. (Uv.-Chapman 1956)
  • Psychologie. Représentation, reproduction mentale d’une perception, d’une sensation précédemment éprouvée.
  • Linguistique. [Dans la théorie de Ferdinand de Saussure] Image acoustique, graphique. Face matérielle, sensible d’un signe linguistique (signifiant) lié au signifié.

Source : Le Trésor de la Langue Française informatisé.

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