Auteurs françaisXIXe siècle ► vous êtes ici  

Auteurs français

Henri Beyle, dit Stendhal

1783 – 1842

Stendhal, né le 23 janvier 1783 à Grenoble et mort d’apoplexie le 23 mars 1842, est un écrivain français. Il est l’auteur de Le Rouge et le Noir et de La Chartreuse de Parme, et est l’un des maîtres du réalisme psychologique.

Enfance grenobloise et jeunesse mondaine
Portrait de Stendhal par Olof Johan Södermark

Olof Johan Södermark, Marie-Henri Beyle, dit Stendhal, Château de Versailles, 1840.

Stendhal, de son vrai nom Henri Beyle, naît à Grenoble. Ses premières années sont malheureuses : sa mère, qu’il adore, meurt en couches alors qu’il n’a que sept ans. Confié à sa tante Séraphie, il se révolte contre son précepteur, l’abbé Raillane, puis contre son père, qui incarne à ses yeux le rigorisme moral le plus insupportable et toute la mesquinerie étroite et avaricieuse d’une bourgeoisie qu’il a en horreur. Le seul membre de sa famille avec lequel il ait une relation d’affection et de complicité est son grand-père Gagnon, vieux philosophe plein de sagesse et favorable aux idées révolutionnaires.

 Publicité

Après avoir effectué ses humanités, le jeune Henri Beyle entre à l’École centrale de Grenoble, puis se rend à Paris (1799) pour y suivre des études de mathématiques. Il songe un moment au concours de l’École polytechnique, mais y renonce pour s’engager dans l’armée de Bonaparte (1800) où il devient sous-lieutenant de dragons dans l’armée d’Italie. Sans doute hanté par le souvenir presque amoureux d’une mère d’origine italienne, il s’enthousiasme pour ce pays et pour sa culture ; il commence, en 1801, à reporter ses impressions de voyage dans son Journal (posthume, 1888-1935).

De retour à Paris en 1802, il se met à écrire, avec l’ambition de composer « des comédies comme Molière ». Il y mène un temps une vie mondaine de dandy, fréquente les salons et les théâtres, puis, sans doute faute de mieux, reprend du service dans l’Intendance (1806) ; il accompagne l’armée de Napoléon en Allemagne, où la petite ville de Stendhal (Saxe-Anhalt) lui fournit son futur pseudonyme.

Sa carrière se poursuit avec régularité et ennui : adjoint aux commissaires des guerres, chargé de missions diplomatiques sous les ordres du comte Daru à Strasbourg, à Vienne et à Linz (1809), il est nommé auditeur au Conseil d’État en 1810, puis inspecteur du mobilier et des bâtiments de la Couronne. C’est dans le cadre de ces fonctions qu’il se lie avec Mérimée et qu’il renoue avec cette existence raffinée et brillante qu’il a connue lors des premières années passées à Paris.

Premiers écrits

La chute de Napoléon et le régime de la Restauration mettent une fin brutale à sa carrière, le jetant dans l’incertitude et la précarité, mais le rendant aussi à sa liberté. Après avoir participé à la campagne de Russie, il repart pour l’Italie et, décidé à devenir lui-même milanese et citoyen italien, il s’installe à Milan, où il peut s’adonner aux plaisirs de la musique et de l’amour. Après une liaison orageuse avec une belle italienne, Angela Pietragrua, il s’éprend de Métilde Dembowska, laquelle ne partagera jamais sa passion amoureuse. C’est à Milan qu’il fait paraître Vies de Haydn, de Mozart et deMétastase (1814), une Histoire de la peinture en Italie (1817) et surtout un essai (Rome, Naples et Florence, 1817) qui, signé pour la première fois du nom de Stendhal, marque le début de sa véritable carrière littéraire.

Contraintde quitter l’Italie par dépit amoureux, mais plus encore pour des raisons politiques (les Autrichiens lui reprochent ses sympathies à l’égard des libéraux italiens), il rentre à Paris, où il est assez bien reçu par la société mondaine et dans les milieux romantiques. La fréquentation des salons ne parvient pourtant pas à lui faire oublier sa passion malheureuse pour Métilde. Cet amour déçu lui inspire une analyse de l’amour (De l’amour, 1822), qui contient sa théorie, devenue fameuse, de la « cristallisation ». Il y applique en outre les méthodes des idéologues (Cabanis, Destutt de Tracy, Volney), dont la lecture l’a marqué durablement. Suit un essai sur le théâtre, Racine et Shakespeare (1823 et 1825), où Stendhal fait l’éloge des œuvres de Shakespeare dont émanent, selon lui, tant de passions et de force en regard de la perfection froide et figée des tragédies de Racine.

Armance (1827), le premier roman d’un jeune écrivain de quarante-trois ans, nourri par les premières années de la vie de l’auteur, ses études et ses débuts mondains, raconte l’amour qui unit Octave, jeune homme brillant et taciturne, à sa cousine Armance. Après une suite de malentendus – pour diverses raisons, les amants répugnent à s’avouer mutuellement leurs sentiments -, Octave abandonne Armance et part mourir pour la libération de la Grèce, sans avoir révélé les motivations de ses actes. Par sa vivacité et surtout par les thèmes abordés (l’analyse de l’âme du héros masculin, notamment), ce premier récit annonce les chefs-d’œuvre à venir.

🚀 Allez plus loin ! 🚀
 Stendhal : De la naissance de l’amour.

 Publicité

Œuvres de la maturité

En 1830, Stendhal publie son chef-d’œuvre, Le Rouge et le Noir, qui passe presque inaperçu. La même année, il est nommé consul de France à Trieste, puis à Civitavecchia (Latium) l’année suivante. C’est dans ces circonstances qu’il entreprend la rédaction d’un nouveau roman, Lucien Leuwen (posthume, 1855), qui met en scène un jeune homme épris d’absolu, qui semble un double bien né de Julien Sorel, le héros du Rouge et le Noir. L’écrivain, peut-être parce que le récit comporte une critique trop directe du régime de Louis-Philippe, laisse cette œuvre inachevée.

Parallèlement, Stendhal rédige ses écrits les plus directement personnels: les premières pages de ses Souvenirs d’égotisme (posthume, 1893, également inachevé) et son autobiographie, Vie de Henry Brulard (posthume, 1890), dans laquelle il emprunte un pseudonyme transparent ; ces écrits constituent une clef intéressante pour décrypter l’œuvre romanesque. Les écrits personnels de Stendhal, son Journal ou ses textes autobiographiques, expriment une conception du bonheur individuel comme but de l’existence, invitent à jouir de l’instant présent avant qu’il ne s’enfuie, proposent enfin une idéologie de la passion, de l’énergie et de la volonté, bref, un art de vivre qu’on a appelé du nom de son auteur, le « beylisme » et que lui-même désignait du nom d’« égotisme ».

Cette philosophie nourrit également tous les romans, et surtout La Chartreuse de Parme, qu’il publie en 1839 et qui se présente comme un hymne à l’amour et au bonheur. À l’image de leur créateur, les héros stendhaliens (Julien Sorel, Fabrice del Dongo, Lucien Leuwen, Octave), si bien intégrés au monde et cependant si parfaitement détachés des idéaux communs, ne cessent de rappeler, avec leur créateur, que « l’art est une promesse de bonheur ».

En congé à Paris de 1837 à 1838, Stendhal donne encore à la Revue des Deux Mondes quelques-unes de ses Chroniques italiennes (posthume, 1855), puis se rend en province en vue d’écrire une relation de voyage qui lui vaudra d’être considéré comme l’inventeur du tourisme (les Mémoires d’un touriste, 1838).

Rentré à Civitavecchia, il entreprend un dernier roman, Lamiel (posthume, 1899, inachevé) et publie Idées italiennes sur quelques tableaux célèbres (1840). Victime d’une crise d’apoplexie, il revient précipitamment à Paris, où une nouvelle attaque l’emporte.

 Publicité

Chefs-d’œuvre
Le Rouge et le Noir
Stendhal, Le Rouge et le Noir, Folio.

Stendhal, Le Rouge et le Noir, Folio.

Publié en 1830, ce roman, dont le sous-titre est « Chronique de 1830 », est très représentatif des thèmes, de l’idéologie et de l’art de Stendhal.

Le Rouge et le Noir est inspiré d’un fait divers sanglant lu par l’auteur dans la Gazette des Tribunaux. Ce roman d’apprentissage relate l’ascension sociale et la chute de Julien Sorel, jeune précepteur sorti du peuple, d’une rare intelligence, fier et réservé. Né trop tard pour choisir le « rouge » (couleur de l’uniforme de l’armée révolutionnaire, symbolisant l’engagement politique aux côtés de Bonaparte), l’ambitieux Julien est obligé de prendre le « noir » (c’est-à-dire la soutane ecclésiastique). Le jeune homme, issu d’un milieu modeste, éprouve pour Mme de Rênal une réelle passion, mais il en est inconscient: c’est par ambition et par calcul autant que par amour qu’il séduit cette femme d’un rang plus élevé que lui. Son désir de réussite et de reconnaissance le conduit ensuite à s’éloigner de Mme de Rênal pour poursuivre son ascension sociale. C’est une autre liaison, tout aussi passionnée, avec Mathilde de La Mole, fille d’un marquis ultra, qui lui permet de réaliser pleinement ses ambitions. Mais à la fin du roman, Julien, mis au ban de la société pour avoir tenté de tuer Mme de Rênal, renonce sans regret à sa position sociale patiemment acquise et, se soumettant au verdict de ses juges, marche fièrement au-devant de sa mort.

La description du double conflit qui habite le jeune homme (conflit intérieur et conflit avec la société) est pour Stendhal l’occasion de se livrer à une subtile analyse psychologique de son héros, lequel se trouve partagé entre son ambition et sa sensibilité, aux prises avec la passion qu’il voue successivement à deux femmes, Mme de Rênal et Mathilde de La Mole. L’exécution de Julien Sorel, ce « héros de l’énergie » si cher à Stendhal, montre en outre que, selon le romancier, il n’y a plus de place pour les êtres d’exception et les tempéraments ardents dans la société frileuse de la Restauration succédant à la formidable flambée d’énergie de l’ère napoléonienne.

Aujourd’hui reconnu comme l’un des plus grands romans français du XIXe siècle, cet ouvrage passe presque inaperçu au moment de sa publication.

🚀 Allez plus loin ! 🚀
Lumière sur le Rouge et le Noir. Chronique du XIXe siècle de Stendhal : Genèse et composition de l’œuvre.

La Chartreuse de Parme

C’est en lisant d’authentiques chroniques italiennes que Stendhal conçoit l’idée de transposer en une chronique contemporaine des épisodes de la jeunesse d’Alexandre Farnèse : ce projet donne naissance, après le Rouge et le Noir, à un second chef-d’œuvre, la Chartreuse de Parme (1839).

 Publicité

Napoléon, l’Italie, l’amour, l’ambition, l’énergie: les principaux thèmes stendhaliens se retrouvent dans cette confession romanesque d’une grande poésie qui vaut à l’auteur cet hommage de Balzac : « M. Beyle a fait un livre où le sublime éclate de chapitre en chapitre. »

Contrastant avec la couleur sombre et le pessimisme du roman le Rouge et le Noir, l’Italie des premières campagnes de Bonaparte en 1796 offre un cadre éclatant aux premières pages du récit. Ce véritable hymne au bonheur qu’est la Chartreuse de Parme, écrit – ou plus précisément dicté – par l’auteur en moins de deux mois, relate sur un rythme allègre la quête du bonheur d’un héros jeune, généreux, énergique et amoureux, Fabrice del Dongo.

Celui-ci, qui cherche une voie pour y investir son enthousiasme naturel, rêve de rejoindre Napoléon mais, quand il y parvient, c’est pour assister, sans y rien comprendre, à la défaite de Waterloo. Après l’échec politique, c’est l’amour seul qui désormais peut lui permettre d’atteindre le bonheur. Fabrice s’éprend de Clélia, mais sa ténacité a beau être grande, les obstacles se dressent nombreux entre eux; après avoir connu quelques instants d’un bonheur intense, les amants sont finalement séparés par le destin et se meurent prématurément chacun de leur côté: elle, mariée contre son cœur, lui, retiré dans la chartreuse de Parme.

Le roman vaut, non seulement par la peinture de cet amour d’exception et par le tableau de la cour de Parme, qui semble flotter, indécise entre le XIXe siècle et la Renaissance, mais aussi par le portrait minutieux et subtile de deux personnages purement stendhaliens : une Sanseverina entière et ardente et un comte de Mosca, homme vieillissant en éternel amoureux.

📽 15 citations choisies de Stendhal
Citations choisies
  • La vocation, c’est d’avoir pour métier sa passion.
  • Les grandes âmes ne sont pas soupçonnées; elles se cachent; ordinairement, il ne paraît qu’un peu d’originalité. Il y a de plus grandes âmes qu’on ne le croirait.
  • La plupart des hommes ont un moment dans leur vie où ils peuvent faire de grandes choses, c’est celui où rien ne leur semble impossible. (De l’Amour)
  • La beauté est une promesse de bonheur.
  • L’amour est une fleur délicieuse, mais il faut avoir le courage d’aller la cueillir sur les bords d’un précipite affreux.
  • On est ce qu’on peut, mais on sent ce qu’on est.
  • Le plus grand bonheur que puisse donner l’amour, c’est le premier serrement de main d’une femme qu’on aime.
  • Quelle est la grande action qui ne soit pas un extrême au moment ou on l’entreprend? C’est quand elle est accomplie qu’elle semble possible aux êtres du commun.
  • Il n’y a point de droit naturel: ce mot n’est qu’une antique niaiserie. Avant la loi, il n’y a de naturel que la force du lion, ou le besoin de l’être qui a faim, qui a froid, le besoin en un mot. (Le Rouge et le Noir)
  • Je me félicite toujours plus du hasard qui nous a portés à aimer la lecture… C’est un magasin de bonheur toujours sûr et que les hommes ne peuvent nous ravir. (Lettre à sa sœur Pauline)
  • Plus une danseuse est célèbre et usée, plus elle vaut […] (De L’Amour)
  • La vieillesse n’est autre chose que la privation de folie, l’absence d’illusion et de passion. (Lucien Leuwen, II)
  • Quand une idée se saisit trop de moi au milieu de la rue, je tombe. (Vie de Henry Brulard)
  • J’ai assez vécu pour voir que différence engendre haine. (Le Rouge et le Noir)
  • C’est un moyen de se consoler que de regarder sa douleur de près. (Journal)
  • Je remarque que les femmes sont généralement jolies à Marseille; elles ont le pied charmant, et trop d’embonpoint ne vient jamais nuire à la grâce de leur personne. (Mémoires d’un Touriste)
  • Posséder n’est rien, c’est jouir qui fait tout. (De l’Amour)

Autres citations de Stendhal.

Bibliographie
  • Vies de Haydn, Mozart et Métastase (1815)
  • Histoire de la Peinture en Italie (1817)
  • Rome, Naples et Florence (1817 et 1827)
  • De l’amour (1822)
  • Racine et Shakespeare (1823)
  • Vie de Rossini (1823)
  • Racine et Shakespeare, II (1825)
  • D’un nouveau complot contre les industriels (1825)
  • ArmanceQuelques scènes d’un salon de Paris en 1827 (1827)
  • Promenades dans Rome (1829)
  • Le Rouge et le Noir (1831)
  • Mémoires d’un touriste (1838)
  • La Chartreuse de Parme (1839)
  • Chroniques italiennes (1837 – 1839)
  • Idées italiennes sur quelques tableaux célèbres(1840)
  • Journal (posthume, 1801-1823)
  • Filosofia nova (posthume, 1931)
  • Théâtre (posthume, 1931)
  • Molière, Shakespeare, la Comédie et le Rire(posthume, 1930)
  • Écoles italiennes de peinture (posthume, 1932)
  • Pages d’Italie (posthume, 1932)
  • Mélanges de politique et d’histoire (posthume, 1933)
  • Courrier anglais (posthume, 1935-1936)
  • Mélanges d’art (posthume, 1867 et 1932)
  • Romans et nouvelles (posthume, 1854 et 1928)
  • Souvenirs d’égotisme (posthume, 1892 et 1950)
  • Lucien Leuwen, inachevé (posthume, 1894 et 1926)
  • Vie de Henri Brulard (posthume, 1890 et 1949)
  • Voyage dans le Midi de la France (posthume, 1930)
  • Lamiel, inachevé (posthume, 1889 et 1928)
  • Mélanges intimes et Marginalia (posthume, 1936)
  • La Rose et le Vert (posthume, 1937)

Articles connexes

Suggestion de livres et de DVD


La Chartreuse de Parme

De l’amour

Le Rose et le Vert

Chroniques italiennes

Promenades dans Rome

Le rouge et le noir

Profil d’une oeuvre : Le rouge et le noir

Souvenirs d’égotisme

Armance

Lucien Leuwen

Vie de Napoléon

Œuvres romanesques complètes, tome 1

Œuvres romanesques complètes, tome 2

La Chartreuse de Parme (DVD)

Le Rouge et le Noir (DVD)

De l’Amour


‣‣‣ Articles recommandés pour vous…


 Publicité

À lire également...